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Entrevistas

John Forstrom, cofundador e CEO da Zencore – série de entrevistas

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Zencore é um importante parceiro de consultoria e engenharia do Google Cloud, capacitando as organizações para o sucesso por meio de orientação especializada, serviços abrangentes e um foco incansável na redução de riscos e no sucesso do cliente.

John Forstrom é cofundador e CEO da Zencore e está focado em ajudar as empresas a fazerem a transformação para serviços baseados em nuvem.

Um dos primeiros a acreditar na nuvem, John ingressou na empresa de software de gerenciamento de nuvem AWS RightScale em 2009. Embora muitos duvidassem do uso da computação em nuvem além das startups, essa experiência proporcionou a ele um lugar na primeira fila para a adoção oculta da AWS e o valor da IaaS em grande escala. organizações.

Em 2013, John ingressou no Google Cloud como parte da equipe comercial inicial, trabalhando com produto e engenharia na estratégia para grandes empresas e nativos digitais.

Quando John não está fazendo todas as conexões entre os clientes, parceiros e Google da Zencore, ele pode ser encontrado no corpo de água mais próximo (surf, pesca, natação, remo).

Você trabalhou no Google Cloud por mais de 5 anos. Quais foram algumas de suas responsabilidades e quais foram os principais destaques desse período?

Entrei no Google Cloud em setembro de 2013, quando a divisão Cloud era apenas uma pequena startup dentro do Google. Fui uma das primeiras contratações externas para uma equipe de desenvolvimento de negócios que trabalhava com produto e engenharia para adquirir os grandes clientes estratégicos iniciais.

Foi um momento único no Google Cloud, em que algumas centenas de nós (agora o negócio tem mais de 35 mil funcionários) trabalhávamos lado a lado para competir com a AWS, que na época tinha uma oferta muito mais madura. Estávamos 100% focados no cliente e atuávamos como consultores de confiança para os primeiros adotantes. Essas empresas sabiam que o Google Cloud não tinha paridade de recursos com a Amazon, mas encontraram valor em ter um lugar à mesa enquanto o Google construía seus produtos e priorizava recursos.

O destaque para mim foi em 2015, quando consegui um contrato para um dos primeiros clientes do Google Cloud com receita bilionária.

Você pode compartilhar mais sobre a gênese do Zencore e o que motivou você, como ex-funcionário do Google, a iniciar uma empresa focada exclusivamente nos serviços do Google Cloud?

Acho que o que criamos na Zencore é muito especial, mas o conceito é bastante simples. Mais da metade da empresa é ex-Google e vivemos e respiramos a complexidade de clientes que vão de zero a uma presença significativa no Google Cloud.

Pegamos essa experiência de dentro da máquina e criamos uma empresa para resolver os principais desafios que os clientes enfrentam ao iniciar sua jornada ou rampa no Google Cloud. Para mim, pessoalmente, e para muitos de nós da Zencore, é revigorante não ter nenhuma limitação entre nós e fazer sempre a coisa certa para os clientes. Tomamos decisões rápidas e envolvemos as pessoas certas. Zencore foi projetado para ser um retrocesso aos primeiros dias do Google Cloud.

Além disso, nossa experiência com o ecossistema de parceiros durante nosso período no Google consistiu principalmente de parceiros que não começaram com a nuvem. Muitos dos parceiros do Google começaram com Workspace, AWS ou serviços de TI e estenderam isso para uma prática de Google Cloud. O ecossistema definitivamente amadureceu, mas a oportunidade para nós foi criar um negócio focado apenas na engenharia do Google Cloud desde o início. Nossa premissa era que uma organização parceira que fizesse algo muito, muito bem, causaria o maior impacto para o Google e seus clientes.

A Zencore optou por se especializar exclusivamente em Google Cloud desde o seu início. Que oportunidades e desafios únicos esta especialização apresenta no mercado de nuvem em rápida evolução?

Quando você alinha sua empresa a um único fornecedor, há um risco inerente nessa abordagem. No entanto, o risco não é significativo dado o crescimento do Google Cloud, o amplo portfólio de produtos de dados e infraestrutura e o investimento em Gen AI. Ainda estamos relativamente no início da adoção global de serviços de nuvem pública e estamos muito confortáveis ​​em apostar no Google como um dos dois vencedores de longo prazo.

A vantagem de ter uma empresa inteira focada em uma coisa é que estamos todos remando na mesma direção o dia todo, todos os dias. A colaboração entre nossos engenheiros é uma parte poderosa de nossa cultura e só vem de todos que trabalham para resolver desafios semelhantes com nossos clientes. Depois de entregar centenas de projetos de infraestrutura, dados e geração de IA do Google Cloud, não há muitos que não tenhamos visto que sejam realmente poderosos quando você está trabalhando em um envolvimento complexo e de alto risco.

Você está certo ao dizer que o mercado se move muito rapidamente e sentimos que esse foco singular no Google nos permite permanecer atualizados e fornecer o máximo valor aos nossos clientes.

Você enfatiza uma abordagem centrada no cliente e opinativa em seus serviços. Como é que esta filosofia se traduz em benefícios tangíveis para os seus clientes, especialmente quando se considera a integração de soluções de código aberto?

Os clientes da Zencore estão adquirindo experiência de um consultor confiável. Quando iniciam um projeto que apresenta riscos significativos, querem saber que estamos 100% alinhados com os seus interesses e, por vezes, isso inclui partilhar algumas verdades duras. Muitas vezes as recomendações que fazemos são não usar um produto nativo do Google Cloud porque uma opção de código aberto é a melhor solução. Acho que esse cenário é mais raro do que você imagina. O Google fez um ótimo trabalho ao criar produtos gerenciados com base em soluções de código aberto amplamente adotadas, que apresentam baixa sobrecarga operacional e estão bem integradas ao restante da plataforma.

Mas em cada uma dessas conversas apresentamos os benefícios e desafios de todas as opções com base na experiência da vida real. O cliente se beneficia dessa abordagem quando a velocidade é crítica. Há tantas decisões a serem tomadas e quando recomendamos um produto nativo do Google Cloud, por exemplo, o cliente não precisa perder tempo adivinhando a decisão ou desperdiçando ciclos fazendo uma avaliação. Eles sabem que trazemos uma visão independente e experiente para cada decisão que tomamos.

Seu modelo de suporte inovador que contorna os sistemas tradicionais de bilhetagem foi elogiado por muitos. Você poderia explicar como esse modelo aumenta a eficiência operacional e a satisfação do cliente?

Gosto de brincar que um dos maiores benefícios de trabalhar com Zencore é que nenhum de nós tem experiência em serviços profissionais. A realidade é que não fazemos as coisas porque é assim que sempre foram feitas. Nossa oferta de suporte ao revendedor é um ótimo exemplo de uma área em que adotamos uma abordagem inovadora.

Muitos de nossos clientes são empresas de software de médio a grande porte. Eles têm engenheiros experientes, querem agir rápido, mas às vezes ficam presos.

A última coisa que eles querem fazer quando têm uma pergunta consultiva é abrir um ticket, ser triados por um representante de suporte inexperiente, escalar e fazer com que o processo leve um ou dois dias. É uma total perda de tempo e eles acabam não se envolvendo com a oferta de suporte de um parceiro.

Então criamos um modelo para se adequar à forma como eles funcionam hoje. Cada cliente recebe um canal dedicado do Slack. No backend desse canal está toda a equipe de engenharia da Zencore.

Portanto, quando você nos fizer uma pergunta profundamente técnica, em 15 a 30 minutos você estará conversando diretamente com um engenheiro ou arquiteto de nuvem experiente que o ajudará a desbloquear seu desafio. Além disso, muitas das perguntas que recebemos são menos relacionadas ao Google Cloud do que à tecnologia que o cliente está conectando ao Google, como o Terraform ou um produto específico de CI/CD. É essa interseção entre a pilha do cliente e o Google Cloud que pode ser a mais complexa.

O acesso direto aos nossos engenheiros é como ouro para os nossos clientes. Em vez de lutar com um problema, a pilha de pesquisa transborda e fica frustrada, eles fazem ping em um canal e imediatamente obtêm ajuda de um engenheiro que trabalhou em dezenas de projetos complexos.

Nossos clientes descreveram isso como “a segunda melhor opção depois de ter acesso direto ao Slack com o Google”.

Quais são as armadilhas mais comuns que as empresas enfrentam ao migrar para tecnologias de nuvem e como a Zencore ajuda a enfrentar esses desafios?

Pensamos muito sobre essa questão e, no ano passado, descobrimos cinco das armadilhas mais comuns nas migrações para a nuvem.

  • Não compreender as necessidades da carga de trabalho e avaliação insuficiente da aplicação. As cargas de trabalho existentes podem se comportar de maneira imprevisível em um novo ambiente de nuvem. Isso pode levar a problemas de desempenho e falhas nas migrações de aplicativos.
  • Implementação e desenvolvimento de estratégia insuficientes. A implementação ou o desenvolvimento de estratégia inadequados podem levar a tempos de inatividade, custos excessivos e uma incompatibilidade entre os objetivos de uma organização e os resultados da sua implementação na nuvem.
  • Considerações de segurança e conformidade. Considerações insuficientes de segurança e conformidade podem levar a violações e multas, bem como à perda de boa vontade, receita e dados do cliente.
  • Falta de otimização de custos e má gestão de recursos. Sem uma compreensão adequada do faturamento, dos custos e de como maximizar o retorno sobre os gastos com recursos da nuvem, os custos da nuvem podem não se alinhar aos objetivos de negócios.
  • Lacunas de habilidades. As lacunas de competências podem levar a um efeito dominó de problemas, incluindo arquitetura mal concebida, alocação ineficiente de recursos, vulnerabilidades de segurança e, em última análise, fracasso do projeto.

A Zencore prioriza uma abordagem baseada em resultados que se concentra em colocar a mão na massa rapidamente com nossos clientes. Queremos que a estratégia e a arquitetura sejam bem pensadas, mas você não pode perder tempo em intermináveis ​​workshops conduzidos por consultores. Esses cinco pilares descrevem melhor nossa metodologia geral.

  • Uma compreensão profunda da plataforma em nuvem. Conhecemos o Google Cloud por dentro e por fora, incluindo áreas importantes como nuvem de dados, aprendizado de máquina, IA e Kubernetes.
  • Metodologias comprovadas. Nossos processos simplificados de avaliação, planejamento e migração minimizam o tempo de inatividade não planejado e reduzem o impacto sobre sua equipe.
  • A capacidade de orientar a seleção do projeto de nuvem inicial certo, adaptado para o sucesso. Orientamos você na seleção e planejamento de projetos de nuvem preparados para o sucesso, especialmente durante as fases iniciais, como avaliação de migrações de carga de trabalho.
  • Conhecimento em segurança em nuvem. Ajudamos a minimizar os riscos com nosso profundo conhecimento de segurança na nuvem, protegendo você contra violações de dados e outros problemas dispendiosos.
  • Capacidade prática de desenvolvimento. Somos orientados para resultados e trazemos os recursos de engenharia necessários para implantar sua solução e colocá-la em produção

Com o cenário da tecnologia em nuvem em constante evolução, quais tendências emergentes você acredita que impactarão significativamente a forma como as organizações adotam e utilizam o Google Cloud nos próximos anos?

Acho que estamos em uma jornada aqui no espaço da nuvem em constante evolução. Descreverei isso em 3 etapas e acredito que estamos em algum lugar entre as etapas 2 e 3.

Primeiro, todos nós experimentamos a mudança de Infraestrutura como Serviço (IaaS) para Plataforma como Serviço (PaaS). As empresas estão cada vez mais favorecendo as soluções PaaS porque simplificam o processo de desenvolvimento, reduzem a necessidade de gerenciamento da infraestrutura subjacente e aceleram o tempo de colocação no mercado. As ofertas de PaaS do Google Cloud, como o Cloud Run, permitem que os desenvolvedores se concentrem mais na codificação e menos na manutenção, o que promove a inovação e a eficiência.

Em segundo lugar, a ascensão dos serviços geridos está a transformar a forma como as organizações gerem as suas operações na nuvem. Serviços gerenciados como Google Kubernetes Engine (GKE), Cloud SQL e BigQuery aliviam o fardo das tarefas rotineiras de gerenciamento das equipes de TI. Esta mudança não só melhora a eficiência operacional, mas também garante níveis mais elevados de confiabilidade e segurança. Ao aproveitar esses serviços gerenciados, as organizações podem alocar mais recursos para iniciativas estratégicas, em vez de manutenção de rotina.

Por último, a integração da IA ​​generativa deverá revolucionar as operações comerciais em vários setores. Os serviços de IA e aprendizado de máquina do Google Cloud, incluindo os novos modelos generativos de IA, capacitam as empresas a aproveitar análises avançadas, automatizar processos complexos e aprimorar as experiências dos clientes. Por exemplo, ferramentas como a Vertex AI facilitam às empresas o desenvolvimento e a implementação de modelos sofisticados de IA, impulsionando a inovação e criando novas propostas de valor.

Este é apenas o começo da era da IA ​​na vida cotidiana das organizações que executam o Google Cloud e é definitivamente onde vemos muito impulso. Para isso construímos um conjunto de serviços na Zencore que chamamos IA Zen para ajudar as empresas a criar aplicações de IA ou a integrar a IA nos seus processos existentes.

Como sua experiência no Google influenciou seu estilo de liderança na Zencore e quais qualidades principais você procura ao montar sua equipe de especialistas em nuvem?

É uma ótima pergunta. Quando você olha para a organização SRE no Google, os Colaboradores Individuais (ICs) são a parte mais importante da organização, não os gerentes. Os ICs são altamente pagos, respeitados e fazem as coisas funcionarem sem muita supervisão. Eles são verdadeiramente as forças especiais dentro do Google.

O que aprendi é que, se você contratar as pessoas certas, as coisas realmente funcionam muito bem sem uma camada dedicada de gerenciamento de pessoas no nosso tamanho. Acho que uma das coisas mais singulares do Zencore é que não existem indivíduos cujo único trabalho seja gerenciar pessoas. Somos um conjunto de ICs que ainda são muito bons em sua área de especialização e que lideram outros que podem ser um pouco menos experientes. Criar uma empresa de líderes em vez de uma empresa de gestores tornou-se um componente-chave da cultura que criamos. Você respeita seu gerente porque na maioria dos casos ele ou ela tem mais experiência em seu trabalho e ainda o desempenha em um nível muito alto. É uma abordagem muito colaborativa.

Do ponto de vista da engenharia, temos padrões muito elevados. Analisamos muitos currículos e todos eles se parecem com as certificações profissionais padrão do Google Cloud listadas. Geralmente não nos importamos com quantos certificados você obteve. O que importa para nós quando contratamos um arquiteto ou engenheiro é uma experiência prática significativa com o Google Cloud. Sua experiência com migrações, operações de ML, construção de um operador Kubernetes ou sua profundidade com ambientes de dados complexos que aproveitam o BigQuery são o que é significativo para a Zencore e seus clientes.

Você poderia compartilhar um estudo de caso em que a abordagem da Zencore melhorou significativamente os resultados de negócios de um cliente por meio da adoção da nuvem?

Embora o trabalho de migração seja um componente-chave do nosso negócio, são os compromissos com a plataforma de dados que realmente se destacam quando se fala de valor para o negócio.

Um projeto que realmente se destaca é um envolvimento complexo que envolveu trabalhar com uma empresa composta por um portfólio diversificado de marcas de software. Eles estavam enfrentando ineficiências operacionais e uma visão incompleta de seus negócios devido aos dados armazenados em silos entre suas diversas marcas. Isso levou a padrões de dados inconsistentes e dificultou a obtenção de insights acionáveis.

Quando a Zencore entrou a bordo, nosso objetivo principal era consolidar essas fontes de dados díspares e construir uma plataforma de dados altamente escalonável no Google Cloud Platform. Enfrentamos esse desafio por meio de diversas iniciativas importantes:

Primeiro, migramos os vários bancos de dados, incluindo Redshift e SQL Server, para o BigQuery. Essa etapa unificou seu cenário de dados, tornando mais fácil e eficiente o acesso e a análise de seus dados.

Em seguida, nos concentramos em aprimorar os processos de ingestão e validação de dados. Ao implementar e automatizar a orquestração de trabalhos de dados e integrar pipelines de CI/CD, garantimos que a ingestão de dados fosse confiável e oportuna. Essa configuração também melhorou as verificações de validação de dados, que são cruciais para manter a integridade dos dados.

Também padronizamos a modelagem de dados usando DBT, que é uma ferramenta de código aberto que permite desenvolver modelos de transformação de dados de maneira controlada por versão e de fácil compreensão. . Isso permitiu uma padronização de modelos de dados entre muitas marcas diferentes, o que tornou a análise de dados e os relatórios muito mais fáceis para suas equipes em todo o seu portfólio.

Além disso, consolidamos diversas ferramentas de BI em um único ambiente Looker no GCP. Essa mudança simplificou seus processos de geração de relatórios e forneceu uma plataforma unificada para gerar insights em todas as empresas do seu portfólio.

O impacto desses esforços foi transformador. Nosso cliente passou a contar com um ambiente de dados consolidado, que lhe proporciona uma visão abrangente de suas operações comerciais. Esta plataforma de dados unificada melhorou significativamente as suas capacidades de tomada de decisões estratégicas e eficiência operacional. Além disso, esta transformação permitiu-lhes desenvolver uma nova estratégia para rentabilizar os seus dados, criando um novo fluxo de receitas e proporcionando-lhes uma vantagem estratégica no mercado.

Olhando para o futuro, quais são seus objetivos de longo prazo para a Zencore e como você planeja evoluir seus serviços para atender às necessidades futuras de seus clientes?

O mercado se move tão rápido que não estou brincando quando digo que seis meses é longo prazo. Acho que a maior oportunidade para Zencore e Google Cloud é com IA generativa. Passamos rapidamente da fase de hype e agora estamos trabalhando em projetos com valor operacional real que entrarão em produção. E o valor da Gen AI é tão atraente que está exercendo enorme pressão sobre as organizações para que tenham seus dados armazenados a fim de aproveitar a tecnologia. O risco de não envolver e compreender o valor da Geração AI é que sua concorrência a usará para ultrapassá-lo no mercado.

Portanto, a Zencore está fazendo várias coisas para aproveitar esta oportunidade. Uma delas é continuar a investir nos arquitetos e engenheiros certos, com experiência em um amplo conjunto de setores e casos de uso focados em coisas como RAG, pesquisa corporativa e, claro, produtos do Google como Vertex AI.

Você também nos verá adotar uma abordagem muito mais vertical, algo que historicamente não fizemos. Quando você resolve um desafio específico para um cliente em um setor usando Gen AI, a realidade é que você realizou 80% do trabalho para resolver o desafio para um número significativo de clientes no setor. Esta é uma vantagem única para nós quando o tempo de lançamento no mercado é crítico.

Finalmente, você nos verá fazendo um investimento significativo em nossa prática de nuvem de dados. A Zencore sempre terá uma abordagem de 360 ​​graus para projetos de geração de IA e estará pronta para se concentrar na infraestrutura, segurança, pipelines de dados e operações de ml para garantir uma solução de produção ponta a ponta bem-sucedida.

Obrigado pela ótima entrevista, os leitores que desejam saber mais devem visitar Zencore.

Sócio fundador da unite.AI e membro do Conselho de Tecnologia da Forbes, Antoine é um futurista que é apaixonado pelo futuro da IA ​​e da robótica.

Ele também é o fundador da Valores Mobiliários.io, um site que foca em investir em tecnologia disruptiva.